Image

I’m going to start this post by telling you what criminals who traffic children into the UK do to them as soon as they arrive in the country. They dress up as British police, take them to abandoned buildings, beat and violently gang rape the children. They do this to scare the child from authority, so that they don’t trust anyone that approaches to help them. I’ve always believed that torture was never just about physical abuse. Torture is about that and about taking away any hope you have that this torture can stop, or that one day you can reach out to someone who can help make it all go away.

On the records, 10 children are trafficked into the UK every week, destined for sexual exploitation, domestic servitude or child labour – that’s over 500 children a year. Imagine who many more never come to the authority’s attention? 6 out of the 10 children, who are recorded eventually as trafficked, disappear. The authorities don’t find them and no one really ever knows what happens to them. But an even more audacious problem is that even when the children come to the attention of the authorities, they are often prosecuted for the offenses they have been forced to commit.

It’s an important moment for us in the UK. It’s important because we can DO something about it. Britain is publishing the world’s first Modern Slavery Bill under which perpetrators of the crime will be jailed for life. The Modern Slavery Bill is the first of its kind in Europe, and one of the first in the world, to specifically address slavery and trafficking in the 21st century. Though this is all excellent and great – we need children to be specifically referred to so that they are afforded legal guardianship to protect them and keep them in the system. The Netherlands and Scotland are GREAT at doing this.

We need to lobby for three things:

–       Every child should have a legal guardian – someone to ensure they get the support they need to stay safe

–       Trafficked children should not be prosecuted for crimes they have been forced to commit

–       There should be a specific offense for child trafficking and exploitation

To find out more about the Modern Slavery Bill:

http://www.parliament.uk/business/committees/committees-a-z/joint-select/draft-modern-slavery-bill/

I recently attended a UNICEF campaign training session and I want to share with you the following information on how you can help. Do this – it doesn’t take time, it DOES make a difference and it will make you feel amazing when something gets done… so here it is…

If you don’t feel up to meeting your MP… please write this letter to the Home Secretary, Theresa May. Make sure you include your own address in the letter. Here’s the address to save you time searching for it:

Rt Hon Theresa May MP
Secretary of State for the Home Department
The Home Office
2 Marsham St
London SW1P 4DF

And if you don’t know what to write – here’s a good template you can use:

To the Rt Hon Theresa May MP,

I’m devastated to know that at least 10 children are trafficked every week in the UK.

The Modern Slavery Bill has the opportunity to transform the lives of trafficked children by making sure law protects them. Please don’t let the Bill fall short of its potential. For every child who has been sold, sexually exploited or forced into slavery, I urge you to ensure the Modern Slavery Bill includes strong measures to protect children. Specifically:

  • Every unaccompanied child should have a legal guardian – someone who is there to look out for them, hold authorities to account and help children cope with any abuse they’ve experienced.
  • It’s shameful that trafficked children are prosecuted for crimes they have been forced to commit. The law must be changed to protect them.
  • Very few child traffickers are ever held to account under current laws. There needs to be a specific offence for child trafficking and exploitation, to ensure those responsible are prosecuted. 

If you are feeling up to it and want to do more than write the letter, contact your MP’s office to book an appointment. Try calling and follow up with an email. All you need to do is take the above letter and tell them you would like him or her to attend the next scheduled reading of the Modern Slavery Bill and would like them to represent your concerns in child protection and that the laws on prosecuting the children and not affording them legal guardianship needs to change.

Ask your MP to keep you informed about what is happening with the Bill – it’s your right to ask this. Remember the MP represents YOU.

To find your MP

http://findyourmp.parliament.uk/

Some General Information on Child Trafficking:

Trafficking in persons’ shall mean the recruitment, transportation, transfer, harbouring or receipt of persons, by means of the threat or use of force or other forms of coercion, of abduction, of fraud, of deception, of the abuse of power or of a position of vulnerability or of the giving or receiving of payments or benefits to achieve the consent of a person having control over another person, for the purpose of exploitation. Exploitation shall include, at a minimum, the exploitation of the prostitution of others or other forms of sexual exploitation, forced labour or services, slavery or practices similar to slavery, servitude or the removal of organs (Palermo Protocol, adopted 2000)

  • Child trafficking differs from adult trafficking in that it need not involve coercion or deception
  • Any situation involving children being recruited and moved for the purposes of exploitation is considered trafficking as a child is deemed unable to give consent to their own exploitation

I hope you’ve found this post helpful. If you have and you write the letter or visit your MP, please write and let me know.

Picture from the UNICEF campaign website.

Advertisements

She was only 5 years old at the time and her little legs weren’t long enough to jump after her mother from rooftop to rooftop after the last violent beating her mother had received, tied up from a father high on drugs. She’d managed to jump six roof tops, but the distance of the seventh jump, was just too hard, she would have fallen and died if she had even tried. She tells me that she should have tried, she might as well have been dead than go back the six rooftops she’d managed, back to her father who sat in the corner, crouched over, crying in regret for what he had done to his wife…

It was three days before Eid, I sat, now casually after the group therapy session and the TV was on playing Sha’abi songs in the background, amused at the affect the music had on the little ones, 5 year old Maher bent on the wooden, loose legged coffee table, drumming out of beat, as 1 year old Noor bobbed up and down in her nappies – both blissfully enjoying what little life had afforded them. There was a good spirit in the shelter today, the special Eid clean was well under way and there was talk amongst the girls of new clothes they’d saved up for, what they’d do and where they’d go.

Sarah asked me what I would be doing for Eid. The truth was, I hadn’t really thought about it, my celebration of all religious festivals (and yes, I try and celebrate as many different ones as I can) was something that was decided on the day, spontaneously. So, with the honesty I had learnt to deal with the girls with, I told them I wasn’t sure yet. Maya, for the first time since I had come to the shelter, looked sad, though she was smiling. She told Sarah while looking at me, “she’s going to spend the day with her family of course, ya Sarah, that’s what children of people (welaad elnaas) do” and she jokingly slapped Sarah on the back and swore at her saying that bastard children like them should be grateful that they had each other. To which Sarah, of course, got up and hit her back till they ran around the whole room and made it back to their seats so composed, it was almost like this conversation didn’t happen. And I, as casually as they had acted, said, I will come one of the three days here for sure. I could not hide how touched I was at the excitement this promise was met with.

And I did come to them in Eid. I was thinking most of Sarah who had said she wished she had been in the shelter long enough to save money like the other girls to afford new clothes for Eid. She had only been there for a week and had 20 LE (£2) to her name. Shariff and Abdelazim had both given me lots of money to share amongst the girls for Eid. We went and bought toys, balloons, masks, sweets, fruits and cakes for the children and we were already enjoying this Eid more than any other – and we hadn’t even got there!

We walked in and the squeals of happiness and hugs and kisses we were met with are something that will stay with me forever. It was like the children, all ages, were taking this one day out in time to truly enjoy themselves. I was so grateful that they had wanted me to share it! I quickly gave the money out equally and got in trouble (just as quickly) by management who said it should go through them! But nothing was going to dampen today.

Except that Sarah wasn’t there. Maya told me she had a fight over the babies milk and… I didn’t hear the rest of Maya’s recollection of the incident, I was devastated she wasn’t there to share the day with us, to take the money and buy her and her baby some Eid clothes, to eat the mangoes and make an absolute mess with us… I couldn’t get over that she was missing today. It’s the way it is in the shelter, one day a girl is there and you get to know her, love her, build a future for and with her, but one day you’ll go and she’s gone and you know that more likely than not, you wont see her again. Often, you may only hear about her again if she’s been arrested, or has passed away. This thought made me achingly uncomfortable for the rest of the day. I worried for her, for her daughter that she was begging with.

I didn’t have to wait long though, three days after all the Eid festivities, Sarah was back with her little baby Lamees at the shelter, laughing at herself and how the week at the Sayeda Zainab was just too much for her this time under the “supervision” of Hafeeza, the infamous street leader who most of the children in the area beg and sell paper tissue for and are absolutely terrified of. None of what she was saying is funny, but she and the girls all sat on the floor around me cross-legged laughing, in tears laughing. I force myself off the chair to sit on the floor with them; something they’ve been resisting for fifteen minutes now out of respect. Sarah tells me “ya Miss!! You wont believe it, but I held a dollar!! I swear on my daughter’s head!! I held a dollar and when Hafeeza saw me she ran after me and I ran and ran but had to go back because I’d forgotten Lamees and had to go back for her and when I went back for her, she told me if I don’t give her the dollar she’d cut my hair”. To which, all the girls laughed. She then started to act, changing her voice – a skill all the girls had, to show how she begged from passersby retelling all the stories she’d been using to gain their sympathy.

It was amazing she had to think of stories to make people sorry for her. I was sitting in front of her by this stage and I could see the wrinkled, burnt skin covering the full length of her ankles and two feet. This was a scar; which had been there for ten years now. Sarah had gone shopping and came home late, her step-mother had convinced her father he needed to teach her a lesson she’d never forget, so she held her for him in the bath and watched the drugged father pour boiling water from the kettle over the little tender skin till it burnt.

One thing you’re trained to do when working with the street girls is to not show emotion as they recount their stories, but to this I could not but cry. Listening to her speak about it, about all the reasons she had to forgive him when he, sober the next morning, held her and cried and begged her forgiveness, this articulate, pretty, well spoken 16 year old street mother that she is today, the only thing out of all her contradictions that I am finding hard to not be surprised about, is how much she forgives her father. At the end of every recount of abuse, she ends with, “I hate how weak he is, and I feel sorry for him that he often can’t stand up straight, probably like his willy”.

She told me she was sorry she missed Eid, passed me Lamees and told me to look after her for an hour, it was her turn to go out and buy the babies their rationed nappies.

“Red Square”. Painting by the incredibly talented Mohamed Negm – mo*star art http://www.mostarart.com

“Red Square”. Painting by the incredibly talented Mohamed Negm – mo*star art http://www.mostarart.com

This post was originally translated from my original blog into arabic by Ekram Khalil for Shorouk News

قرأت فى الصحف وعلى مواقع الإنترنت، عن الاعتداءات الجماعية على المتظاهرات فى الشوارع، ولو لم أكن قرأت العناوين، لظننت أن الكتاب اهتموا فجأة بالحياة اليومية لأطفال الشوارع. وكان من المنطقى أن افترض أنهم أصبحوا مراقبين حريصين على المتابعة، نزلوا إلى الشوارع لتسليط الضوء على مدى انتشار وطبيعية ثقافة الشارع التى يحياها كل طفل صغير فى كل ليلة. ولكننى قرأت العنوان؛ الذى تشير مفرداته إلى أنه يتعلق بالفتيات، والشابات والسيدات الأكبر سنا من «ولاد الناس»، والطبقتين العاملة والمتوسطة (لأن أطفال الشوارع هم الطبقة المستبعدة). وقد تم تدبيج هذه المقالات لأن «المواطنين» تعرضوا للضرب، وتعرض شرف «المواطنين» للانتهاك، وانتهكت حقوق الإنسان الخاصة بالمواطنين. أما أطفال الشوارع؟ فهم ليسوا بمواطنين، بل إنهم حتى لا يحملون بطاقات هوية. وعندما يتعرضون للاغتصاب، والقتل بالرصاص، والموت، على أبواب الملجأ، فليست هناك جريمة، لأن الأمر لا يتعلق بمواطنين. وهكذا، لا يتعلق هذا الطوفان من المقالات بشأن التحرش، والاعتداءات الجنسية، وعصابات الاغتصاب فى الشوارع، بأولاد الشوارع.

•••

ولكن، لأن هذا هو الواقع اليومى لأولئك الأطفال، فقد عرفت بنفسى الشوارع على النحو الذى اكتشفه الآخرون مؤخرا. ومن ثم، أعتقد أننى أستطيع أن ألقى ضوءا مختلفا، أو نظرة من زاوية مختلفة، على ظاهرة تثير فزع الكثيرين للغاية، ويشعر كثيرون بغرابتها. وأرى أن هذا أحد الأوجه القبيحة للشارع. وكما أن لكل إنسان ولكل صديق، وجها قبيحا، لا تراه، أو تعرفه، أو تزدريه، إلا إذا أمضيت معه وقتا طويلا كافيا. فلا يمكن إخفاء حقيقته، وفجاجته إلى الأبد، كما أن نشوة الصورة المتخيلة، عن التضامن الذى يحققه الشارع خلال فترات الثورات، يبدأ فى التآكل، ويصبح الشارع وجميع سكانه غير المواطنين حقيقة، لا يمكنك أن تهرب منها، وهى الحقيقة التى شاركت بنفسك فيها والتى أثارت مخاوفك أيضا.

وبمناسبة الحديث عن الفزع، فقد بدا الكثير من الاهتمام والرعب، إثر الاعتداء بشفرة على أحد ضحايا هذه الاعتداءات. وقد تعجبت للمفارقة فى توقيت هذا الاعتداء. ففى الشهر الماضى، كنت قد اصطحبت احدى فتيات الشوارع اللاتى أتعامل معهن إلى جراح تجميل كريم، عرض على فتياتى، إجراء جراحة مجانا لمعالجة الندوب التى عانين منها، فى أثناء مثل هذه الاعتداءات فى الشوارع. ويعتبر الرعب جانبا من جانب ثقافة الاغتصاب فى الشوارع؛ حيث تسجل علامة على وجه كل طفل أو فتاة تعرض للاغتصاب. وتكون هذه العلامة عادة على شكل منحنى تحت عين الضحية، تعنى أنها لم تعد عذراء. وسوف يتم تسجيل الاعتداءات اللاحقة وهى كثيرة عبر ندوب أصغر، فى أى مكان آخر على الجسد. ولا ينسى أى منا فى الملجأ فتاة كانت محظوظة؛ حيث فلتت من الجرح فى الوجه، لكنها احتاجت لخياطة 16 غرزة أسفل ظهرها، حيث تم طعنها بالسكين عندما كانت تهرب من مغتصبيها.

وأنا لست خبيرة بنظرية المؤامرة، لكننى مستشارة فى مجال أولاد الشوارع، ومخاطر الشوارع. ومن ثم، عندما قرأت التفسيرات حول أن الحزب الوطنى الديمقراطى والإخوان المسلمين هم من دفعوا الغوغاء إلى هذه الاعتداءات الجنسية، كنت مترددة. فقد تذكرت أنه ما من أحد دفع أجرا للرجال الأربعة فى الثلاثينيات والأربعينيات من أعمارهم لاغتصاب مايا ذات السبع سنوات، والتى كانت تعيش فى الشارع منذ أيام قليلة فحسب. حيث يعتقد المعتدون أنه كلما كانت الطفلة صغيرة فى السن؛ قلت مخاطر الإصابة بالإيدز.

•••

ويجلب العيش فى الشوارع معه الكثير من المخاطر، وكلما عشت فى الشارع، كلما زادت احتمالات تعرضك للخطر. فهل يجعلنا ذلك نوافق على ما يحدث؟ بالطبع لا، ولكنه يلقى الضوء على محنة الأطفال الذين لا يلقون نفس الاهتمام، والرعب عندما تقع عليهم هذه الاتهامات، يوميا. كما يركز على أن الشوارع أصبحت تثير الرعب، لأننا سمحنا لها بألا تكون آمنة. ويوضح كيف يتم دائما تجاهل القانون وإنفاذه فهل يستحق هذا الرعب أن يعامل بقدر أقل من الغضب لمجرد أنه صار واقعا يوميا؟ لا، ولكن الغضب، والدعم الذى ينبغى أن يأتى بعده الإصلاح، يتعين أن يمتد إلى أولئك الذين لا يحظون بالاهتمام الرسمى فى هذه الاعتداءات لأن الاعتداءات فى الشوارع منذ بداية العام لم تكن 25 اعتداء فحسب. وقد شهدت للمرة الأولى الرعب من الاعتداء الجنسى فى التحرير، وكنت أشعر بالغضب مع كل قصة أسمعها. وقد حان الآن الوقت كى نستيقظ على حقيقة الشوارع، فبينما أصبحنا سباقين إلى الحفاظ على الشوارع آمنة من أجلنا «نحن»، نحتاج أن نوسع كل هذا ليمتد إلى الأطفال الذين ليسوا ضمن حساباتنا، من يحتاجون أن ينقل الكبار ألمه وتجربتهم، لأنهم يحظون باهتمام بالغ.

وسيقول لكم أولاد الشوارع، إن الاغتصاب الجماعى ليس سوى مجرد البداية بالنسبة لهم، ويأتى بعد ذلك مباشرة الدعارة وتهريب المخدرات والمواد الإباحية. وما تشهده الطبقة الثورية الآن، ليس سوى بداية ما يشهده آلاف الأطفال فى شوارعنا، بنين وبنات، هل تتخيلون ذلك؟

•••

ومازالت بوصلة اللوم مختلة، فكما يوجه الناس اصبع الاتهام إلى أطفال الشوارع، لأنهم فى الشوارع وليسوا فى البيت، متجاهلين كل الأسباب التى دفعتهم إليه، يوجهون الآن نفس الإصبع إلى الإناث اللاتى يتعرض للاعتداء فى التحرير وغيره من الأماكن، بدعوى أن خطأهن أنهن لم يقرن فى بيوتهن آمنات. القضية هى المساءلة؛ فبمجرد أن نتعلم معنى هذه الكلمة، ريما يكون الشوارع أثر أمانا بالنسبة لنا جميعا.

This is a girl trying her hardest to appear like a boy to stay safer on the street…this article was originally posted in Al Shorouk Newspaper here

girls

أهدي هذا التدوينة إلى الدكتور هاني حمام، شاكرة له أن اراني الجانب الأفضل من الحياة، وتقديرًا لمعاملته لإحدى “فتياتي” من بنات الشوارع، بأمانة ورقة

خلال الساعات الثلاث التى تستغرقها المسافة حتى وصولنا، تخبرنى تغريد عن المرات التى كانت تنظر فيها إلى المرآة، وتتذكر كيفية حدوث هذه الندبة. وبدلا من أن تنفق وقتا طويلا فى الحديث عن هذه الكيفية، تحكى لى بحماس كيف تعامل معها الطبيب بلطف. وكان الدكتور هانى كتب على تويتر يبلغنى انه يريد مساعدة الفتيات اللاتى يعانين من ندبات الاغتصاب، وعرض إجراء هذه العمليات مجانا. ولم أكن فى مصر فى ذلك الوقت؛ وعدت لأجد تغريدا أجرت الجراحة وهى ذاهبة اليوم لفك الغرز. وحكت لى عن نظافة العيادة، وأن الدكتور كان يعاملها كما لو كانت «السيدة تغريد» وعندما سألها عن اسمها، أجابت «اسمى الحقيقى أم اسم الشهرة»؟ وعندما سألها عن اسمها الحقيقى مازحته قائلة «أبو لهب» وضحكت.

•••

وقد لا يبدو الأمر لافتا لك عزيزى القارئ أن يعامل الطبيب تغريدا باللطف والاحترام. فإذا كان كذلك، دعنى أوضح: أثناء الرحلة، كانت تروى تجربة ولادة طفلها على سبيل المقارنة؛ وتحكى أنها بمجرد دخولها إلى العيادة وهى تتألم، سألوها عن زوجها، وعن الندبة التى على وجهها، ومن الذى سيضمنها. ونظرا لأنه لم يكن معها رجل، استخدمها الأطباء من أجل تعليم صغار الأطباء من دون موافقتها؛ وبمجرد أن فحصها الطبيب، امتدت 20 يدا داخلها. وكانت تروى لى هذه القصة وهى تهز رأسها مع ابتسامة خفيفة، وتقول إنها واثقة من أنه إذا كان الدكتور هانى شاهد كيف تعاملوا معها، لكانوا جميعا فى مشكلة! وحكت لى تغريد أثناء رحلتنا قصصا أخرى، وقالت لى إنها لا ترغب فى تناول الطعام حتى تعود لينا. وتحدثت عن المرة التى أخذت أم لينا ابنتها لمدة أسبوعين، ثم أعادتها إلى الملجأ عارية تعانى من الجديرى المائى، وفى رأسها قمل أكثر من كل القمل الذى شاهدته طوال حياتها. ولاشك أنه من المؤثر أن تستمع إلى تغريد وهى تتحدث بتلك الطريقة. ودهشت لأننى كنت مخطئة عندما شاهدتها للمرة الأولى؛ فقد حكمت عليها بأنها قاسية. ومن المؤلم أن ترى حنوها وهى تحتضن طفلها، وتتحدث بهذا القلق والإحساس بالعجز، عن طفل لأم أخرى. وكانت تقفز من موضوع لآخر: من قصص تعرضها للضرب على أيدى أهلها، إلى تقييدها وضربها فى مؤسسات الأحداث، إلى الحرية فى الشوارع، والأصدقاء الذين نامت معهم بجوار السكك الحديدية، إلى الإخصائيين الاجتماعيين الذين أخذوها إلى مطعم كنتاكى. أما القصتان اللتان تعود إليهما دائما، فعن أصدقائها الذين لا تستطيع العثور عليهم، وعن قلقها من اليوم الذى لاتستطيع فيه الإنفاق على تعليم ابنها!

•••

كانت تغريد تتوقف عن الحديث أثناء مرور السيارة عبر مدينة السادس من أكتوبر، لتشير إلى المبانى وتتساءل، كيف يتسنى أن يكون هناك العديد من المبانى الخالية، بينما ينام العديد من الناس فى الشوارع. وتقول إنها لم تكن تفكر فى أول رحلة لها إلى هنا، إلا فى العيش فى إحدى تلك الغرف مع ابنها. وكانت تفكر فى أنها تود لو تزرع التفاح، مثل التفاحات الست التى سرقتها ذات يوم من أجل أصدقائها، الذين لم يكونوا قد تناولوا الطعام لثلاثة أيام، وعندما حصلوا على بعض المال، عادوا ليدفعوا الثمن إلى بائع الفاكهة (الذى رفض تناول النقود، وأعطاهم ست تفاحات أخرى لقاء أمانتهم). وقبلت طفلها قائلة له إنه سوف يتعلم، ويكسب مائتى أو ثلاثمائة جنيه شهريا، ولن يجوع أبدا.

ونصل إلى مستشفى الجراحة، لتقودنا تغريد. ونصعد الطوابق الثلاث، وهى تحمل طفلها بيد وفى اليد الأخرى هدية للطبيب شمعة مما تنتجه الفتيات فى ورشتهن تم لفها بشكل خاص من أجل هذه المناسبة. وقوبلنا بحفاوة فى المستشفى كما لو كنا أصدقاء قدامى، وقدمت تغريد هديتها بفخر. وأحسست بدهشة فى حضور الرجل الذى التقيناه فى الداخل مع تواضعه الذى لا يمكن وصفه.

•••

ودخلت إلى حجرة العمليات، معتقدة أننى يمكن أن أقدم لها دعما. ولكن مرة أخرى، أدهشتنى بمرونتها وقوتها. فلم تجفل مرة واحدة، عندما كان يتم إزالة الغرز، على الرغم من الدم الذى كان ينز من الجرح، والدموع التى تجمعت فى ركنى عينيها. حاولت أن أمسك بيدها، لكنها سحبتها لأنها كانت تعد الغرز. كان التغيير مذهلا فى وجهها؛ فقطعة اللحم التى كانت تتدلى سابقا، تذكرها دائما بصدمتها، وضعفها، وقوتها، وتاريخها، لم تعد موجودة. وعلى الرغم من الصدمة النفسية التى تمثل ندوبا أعمق، لا ترى بالعين والمسئولية فى صورة ابنها، لم يعد التذكير اليومى بالنظر فى المرآه قائما. تركنا العيادة بعبء أخف، وتذكير أقل بحياة ملآى بالتحدى، والعنف والمعارك.

وبينما ندلف إلى السيارة، التفتت تغريد، وطلبت منى أن أحضر الكاميرا معى إلى الملجأ غدا، لأنها الآن لم تعد تخجل من التقاط صور لها مع ابنها.